Aterrador: un gusano que ha estado congelado durante más de 40.000 años vuelve a la vida

Es posible que haya oído hablar del permafrost, ¿derecho? Este término se refiere a un tipo de suelo presente en la región ártica y que permanece – ¡o debería! – constantemente congelado. Sin embargo, con el aumento de las temperaturas globales, el permafrost (o pergelisol, como también se lo conoce) en algunas áreas se está descongelando y, mientras que en ciertas partes, el deshielo está revelando artefactos arqueológicos que han permanecido durante milenios en medio de este suelo, el ¡Descongelar ha estado soltando otras sorpresas!

Impresionante

Bueno, con una de esas pequeñas sorpresas que encontró recientemente un equipo de científicos que estudia el permafrost en Siberia. Los investigadores recolectaron alrededor de 300 gusanos en dos áreas diferentes: animales de la era del Pleistoceno que están resurgiendo con el derretimiento del suelo. Y entre todos estos animales, que han estado enterrados durante miles de años, los científicos encuentran criaturas que, después de descongelarse, vuelven a la vida. Da miedo, ¿no estás de acuerdo?

Gusanos de miles de añosGusanos de miles de años (The Siberian Times)

Los investigadores identificaron a los gusanos como nematodos y, en el laboratorio, determinaron que uno de ellos, descubierto dentro de una guarida de ardillas prehistóricas, tenía nada menos que unos impresionantes 32.000 años. ¡Y este ni siquiera era el más viejo de los animales! Otro ejemplar recogido por los científicos tenía 41.700 años y, tanto este como el otro, aparentemente son hembras y, tras volver a la vida, incluso empezaron a comer de nuevo.

Gusanos de más de 40 mil añosDespertar después de miles de años (The Siberian Times)

Aún en los gusanos recolectados, algunos de ellos fueron encontrados a unos 30 metros de profundidad en el suelo y fueron identificados como pertenecientes al género Panagrolaimus – entre ellos estaba el animal que fue descubierto en la guarida de la ardilla. El espécimen más antiguo, por otro lado, fue clasificado como perteneciente al género Plectus, y se coleccionó con la misma cantidad de individuos a solo 3,5 metros de profundidad.

Despertar del pasado

Por un lado, tenemos un factor muy interesante con el descubrimiento de estos gusanos, capaces de permanecer congelados durante tantos miles de años y poder volver a la vida. Al fin y al cabo, esta característica puede ser estudiada por científicos y permitir avances en las áreas de criobiología, criomedicina y astrobiología, por ejemplo.

Permafrost derretidoUno de los lugares donde se recolectaron los gusanos (The Siberian Times)

Sin embargo, por otro lado, si estas criaturas vuelven a la vida después de más de 30.000 o 40.000 años, ¿quién garantiza que el permafrost derretido no liberará virus, bacterias y otros organismos de hace cientos, miles e incluso millones de años y que potencialmente letales a la vida que existe hoy en la Tierra? Esta preocupación existe entre los científicos desde hace mucho tiempo y, con el aumento de las temperaturas globales y el deshielo de las regiones polares, también aumenta el riesgo de infecciones.

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