Lo crea o no, las famosas ballenas azules no son los seres vivos más grandes que habitan nuestro planeta. Estos mamíferos pierden ante el Armillaria gallica, un hongo de proporciones absurdas y que ahora es considerado oficialmente uno de los organismos más grandes de la Tierra. Pero tómatelo con calma: no creas que encontrarás un hongo gigante si visitas un país exótico. Estamos hablando de un ser que se esconde en el subsuelo, justo debajo de nuestros pies.

Fue descubierto por primera vez en la década de 1980 por investigadores de Crystal Creek, Michigan. En ese momento, los expertos estimaron que el hongo debería pesar 110 toneladas y tener 1.500 años. Sin embargo, un nuevo informe publicado ahora en 2018 (basado en 245 muestras del organismo) revela que es más grande de lo que pensábamos: posiblemente pesa 440 toneladas y puede tener no menos de 2.500 años. Además de colosal, es un anciano.

El núcleo de Armillaria gallica son rizomorfos, una especie de raíz capaz de transportar nutrientes a grandes distancias. Las partes visibles del hongo son pequeñas comunidades de hongos que generalmente se alojan en los árboles y viven en una relación parasitaria, literalmente “comiéndose los árboles” y distribuyendo la comida en toda su longitud. Desafortunadamente, debido a esto, es común que las áreas ricas en Armillaria terminan siendo deforestados naturalmente, ya que los árboles no sobreviven por mucho tiempo.

Solo con fines comparativos, los rizomorfos del organismo abarcan un área de 90 acres en la península superior de Michigan, que representa un área dos veces más grande que la estación Grand Central de Nueva York. Obviamente, la única forma de tener una medición precisa de la extensión y el peso del hongo sería excavar toda el área que ocupa, una misión obviamente imposible e ilógica.

Y está el hermano mayor …

Lo más impresionante es saber que el Armillaria gallica no es el hongo más grande de su tipo jamás registrado por la ciencia. Su hermano Armillaria solidipes (anteriormente llamado Armillaria ostoyae), que reside en las Montañas Azules del estado de Oregón (EE. UU.), tiene una superficie de aproximadamente 8,9 km². Su masa puede llegar a las 605 toneladas, y su edad es superior a la de su hermano menor: aproximadamente 8 mil años.

Como el gallica, las únicas partes visibles del solidipes son los hongos (llamados hongos de miel) que nacen al pie de los árboles. Increíblemente, la criatura es comestible, y los chefs que se especializan en preparar el manjar afirman que combina muy bien con espaguetis y pimiento rojo.

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By memeo

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