Después de una caída del 75% en la deforestación en la Amazonía después de un pico en 2004, estas cifras comenzaron a crecer nuevamente en agosto. Con la promesa del recién electo presidente brasileño, Jair Bolsonaro, de reducir la inspección ambiental y fomentar el desarrollo agrícola en la región, la situación ha empeorado aún más.

Además de albergar miles de especies endémicas, que se encuentran solo en esta región, de plantas y animales, el bosque tropical más grande del mundo también alberga a pueblos tradicionales e indígenas y contiene grandes reservas de carbono, esencial para controlar el cambio climático. Algunas declaraciones también sugieren que los incendios también tienen un efecto sobre el oxígeno atmosférico. El 22 de agosto, el presidente francés, Emmanuel Macron, dijo en su cuenta oficial de Twitter que “la selva amazónica, los pulmones que producen el 20% del oxígeno de nuestro planeta, está en llamas”.

Pero la verdad es que casi todo el oxígeno respirable de la Tierra se origina en el océano y hay suficiente para durar millones de años. “Hay muchas razones por las que le gustaría preservar el Amazonas, pero el oxígeno no es una de ellas”, señala Michael Coe, un científico de sistemas terrestres que dirige el programa Amazonas en el Centro de Investigación Woods Hole en Massachusetts.

Cómo funciona la producción y el consumo de oxígeno

Según Scott Denning, científico y profesor de ciencias atmosféricas en la Universidad Estatal de Colorado en los Estados Unidos, casi todo el oxígeno libre en el aire es producido por las plantas a través del proceso de fotosíntesis. Aproximadamente un tercio de la fotosíntesis terrestre tiene lugar en bosques tropicales como la selva amazónica. Pero casi todo este oxígeno es consumido por organismos vivos y fuegos. Las hojas muertas, ramas y raíces que caen de los árboles alimentan un rico ecosistema de organismos, principalmente insectos y microbios, que consumen oxígeno en el proceso.

Además, los árboles no solo liberan oxígeno, también lo consumen en un proceso conocido como respiración celular, en el que convierten los azúcares que acumulan durante el día en energía, utilizando oxígeno para alimentar el proceso. Se estima que algo más de la mitad del oxígeno que producen los árboles se consume de esta forma. Como resultado, la producción neta de oxígeno por los bosques, y de hecho, todas las plantas terrestres, es muy cercana a cero.

El fitoplancton, en cambio, un conjunto de organismos acuáticos microscópicos que tienen la capacidad de realizar la fotosíntesis, produce más del 50% del oxígeno disponible en la Tierra. “El oxígeno que respiramos es el legado del fitoplancton en el océano que hace miles de millones de años acumuló oxígeno que hizo que la atmósfera fuera respirable”, explica Denning.

Para que el oxígeno se acumule en el aire, parte de la materia orgánica producida por las plantas a través de la fotosíntesis debe retirarse de la circulación antes de consumirse. Esto suele ocurrir cuando se entierra rápidamente en lugares sin oxígeno, más comúnmente en el fondo del mar, bajo aguas que ya están agotadas de oxígeno.

Parte de este oxígeno regresa a la superficie del planeta a través de reacciones químicas con metales, azufre y otros compuestos de la corteza terrestre. Por ejemplo, cuando el hierro se expone al aire en presencia de agua, reacciona con el oxígeno del aire para formar óxido de hierro, un compuesto comúnmente conocido como óxido. Este proceso, llamado oxidación, ayuda a regular los niveles de oxígeno en la atmósfera.

Si, Amazon es importante

Aunque la fotosíntesis en las plantas es en última instancia responsable de respirar oxígeno, solo una fracción muy pequeña del crecimiento de las plantas contribuye realmente a la reserva de oxígeno en el aire. Incluso si toda la materia orgánica de la Tierra se quemara a la vez, se consumiría menos del 1% del oxígeno del mundo. Hay suficiente oxígeno en el aire para durar millones de años, y la cantidad está definida por la geología más que por el uso de la tierra. Aún así, el Amazonas sigue desempeñando un papel extremadamente importante. Quizás la mejor asociación para el papel de la selva tropical es el aire acondicionado, ya que es responsable de “enfriar” la Tierra.

“Poca gente habla de biodiversidad, pero la Amazonía es el ecosistema con mayor biodiversidad del planeta y el cambio climático y la deforestación están poniendo en riesgo esta riqueza”, observa el científico Carlos Nobre, del Instituto de Estudios Avanzados de la Universidad de São Paulo, en una entrevista con National Geographic.

By memeo

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