El tamaño y la forma de las cabezas de una variedad de hormigas soldado tortuga revelaron que la evolución podría ser reversible e ir en la dirección opuesta. Estos insectos arborícolas se deslizan de lado a lado con sus grandes cabezas, que también se utilizan para bloquear las entradas a sus nidos, actuando esencialmente como puertas vivientes, sellando las entradas a la perfección.

(Fuente: Futurity / Reproduction)

No todas las cabezas de esta especie de hormiga tienen la misma forma: algunas son redondas, otras cuadradas. Estas diversas formas de cabeza revelan más que una extraña peculiaridad de la naturaleza y también pueden aclarar cómo las especies evolucionan para llenar los nichos ecológicos existentes. Esta evolución, según una nueva investigación publicada en Proceedings of the National Academy of Science (PNAS), podría ser reversible y llevar a una especie a una etapa más generalista.

“Es común que alguien piense que, por ser una especie especializada, está atrapada en un nicho muy estrecho, pero las hormigas son un caso interesante de seres con una trayectoria evolutiva muy dinámica, con muchas idas y venidas” dijo Daniel Kronauer, jefe del Laboratorio de Evolución y Comportamiento Social de Rockefeller.

¿Por qué puede retroceder la evolución de las hormigas?

Como muchos otros insectos sociales que viven en colonias, las hormigas se especializan en diferentes funciones, a menudo desarrollando características exageradas, pero adecuadas para su trabajo. Para las hormigas soldado, por ejemplo, este proceso resultó en cabezas grandes y con forma.

“Hay una gran diferencia entre las cabezas de las hormigas más grandes y las más pequeñas, para ayudar a la gente a entender esto, digo que las especies más pequeñas pueden sentarse cómodamente sobre las cabezas de las especies más grandes”, dice Scott Powell, biólogo y director de la Universidad George Washington. autor del nuevo estudio.

La forma y el tamaño de la cabeza de una hormiga soldado están determinados por el tipo de túnel que ocupan. Estas hormigas no cavan los túneles, sino que atraviesan las excavaciones de escarabajos. Y debido a que un túnel en la parte inferior puede ser demasiado grande o demasiado pequeño, dice Kronauer, las hormigas se diversifican rápidamente para ocuparlo.

(Fuente: Freepik)

Por lo tanto, la relación entre las cabezas de hormigas y los túneles puede ofrecer una visión única y clara de la selección natural. Los investigadores pueden comparar fácilmente una característica, en este caso la circunferencia de la cabeza de este animal, con aspectos ecológicos en los que ha evolucionado para adaptarse, por ejemplo, el tamaño de la entrada a cada nido.

Para examinar el viaje evolutivo, los investigadores agruparon 89 especies de hormigas según la forma de la cabeza de los soldados de la especie, basándose en estas formas: cuadrado, cúpula, disco o placa. También incluían un grupo de especies de hormigas sin soldados. Con eso, examinaron las relaciones evolutivas entre estos grupos utilizando la información genética de las especies recolectadas.

Si la evolución fuera un camino unidireccional, las primeras hormigas que aparecieron, hace unos 45 millones de años, habrían perdido completamente a los soldados y luego evolucionaron gradualmente hacia la especialización, comenzando con soldados generalistas de cabeza cuadrada (incluso aquellos con cabezas de placa).

Sin embargo, el nuevo análisis sugiere que este no fue el caso. En cambio, el ancestro común más antiguo que los investigadores pudieron rastrear probablemente tenía una cabeza cuadrada. Esto pasó a formar una variedad de especies sin soldados y con otros diferentes niveles de especialización. En algunos casos, las especies más especializadas cambiaron de dirección con el tiempo, volviendo a formas de cabeza más generalistas.

By memeo

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