Las levaduras han sido los valiosos aliados de la humanidad durante miles de años. Estos son microbios increíblemente útiles, capaces de transformar azúcar simple, de diversas fuentes, en etanol, por ejemplo. Y esta asociación está a punto de dar otro salto. Según un estudio publicado en Nature Chemical Biology, los especímenes genéticamente alterados de Saccharomyces cerevisiae puede ayudar en la formulación rápida de varios medicamentos.

Según el texto, las levaduras modificadas son capaces de originar opiáceos, sustancia que se obtiene habitualmente de la amapola y que sirve de base para analgésicos, antibióticos, fármacos anticancerígenos, entre varios otros estupefacientes.

Levaduras de la especie Saccharomyces cerevisiae.

Sin embargo, la facilidad de producción de las levaduras también ha obligado a los científicos a plantearse cuestiones éticas. Después de todo, el opio también sirve como base para drogas como la heroína, que también se produciría mucho más rápidamente al obtener opio de las levaduras. Y eso, potencialmente, sin la necesidad de un cerebro como el de Walter White.

Amapola 2.0

Por medios tradicionales, el opio se obtiene mediante frutos inmaduros (también llamados cápsulas) de varias amapolas conocidas como amapolas “durmientes”. Sin embargo, lo que ofrece la alteración genética de las levaduras es una forma mucho más sencilla, rápida y fácil de controlar para obtener la sustancia. Además, también existe una dificultad considerable para manipular las frutas de forma sintética, lo que hace prácticamente imposible crear opiáceos que sean seguros y con pocas probabilidades de causar dependencia química.

El proceso convencional de obtención de opiáceos es mediante la obtención de jugos de frutos inmaduros (cápsulas) de amapolas del género Papaver.

“Es difícil sumar o restar genes de una planta; y las plantas también crecen muy lentamente ”, dijo Dueber. “Por otro lado, podemos poner fácilmente ADN diferente y modificar varias combinaciones de genes en las levaduras”, agrega, señalando la ventaja de que los hongos pueden duplicar su tamaño en solo dos horas.

Además, la producción actual de opiáceos todavía enfrenta varios desafíos logísticos e incluso ecológicos. Teniendo en cuenta que solo unos pocos países permiten el cultivo de amapolas con fines medicinales, es de esperar que cualquier impacto en estos lugares pueda tener enormes consecuencias. Además, el cultivo promueve la deforestación.

Sencillo cómo preparar cerveza

Sin embargo, hasta ahora, el proceso descrito por el estudio difícilmente se habría llevado a cabo sin el conocimiento adecuado. Sin embargo, en un futuro no muy lejano, fabricar drogas ilícitas a partir de levaduras modificadas puede ser tan simple como preparar cerveza en su sótano.

Células de levadura que producen el pigmento amarillento utilizado por los investigadores para identificar las enzimas fundamentales para la producción de metabolitos que se encuentran en las amapolas.

“Hoy en día, todavía necesitaría un conocimiento considerable de biología sintética y genética para lanzarse a producir el tipo correcto de levadura”, dijo el bioingeniero y líder del proyecto en la Universidad de Berkeley, John Dueber. “Esta no es una amenaza inminente”, continúa. “Sin embargo, si surge una variedad obtenida con fines ilícitos, todo lo que se necesita es conocimiento de la elaboración de cerveza para fermentar [os opiatos], produciendo morfina “.

Filo de navaja ético

Sin embargo, también está el contrapeso que representan las numerosas ventajas obtenidas por la manipulación genética de hongos. Básicamente, es la misma vieja discusión que siempre se produce con cambios similares: capaz de erradicar especies invasoras, eliminar enfermedades genéticas, pero, por otro lado, también puede resultar en configuraciones genéticas inesperadas y, eventualmente, dañinas.

Con las nuevas superlevaduras, por lo tanto, también surge un nuevo desafío regulatorio. “Nunca había visto algo como esto antes”, dijo el experto en políticas de tecnología del MIT Kenneth Oye, cuyos comentarios son parte del contraeditor del estudio.

Además, también vale la pena recordar que, además de facilitar la obtención de drogas a base de opio, las levaduras modificadas genéticamente también facilitan la vida humana en varios otros aspectos, proporcionando de todo, desde combustibles hasta aromas y perfumes.

By memeo

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