Los ferrocarriles, así como las carreteras, tienen una pendiente máxima en la que los vehículos pueden atravesar desniveles de manera cómoda y sin riesgos para los pasajeros. Si estas limitaciones no existieran, no necesitaríamos curvas y más curvas al cruzar una sierra de coche.

Lo mismo ocurre con los trenes, pero la gran diferencia es que la inclinación máxima de los ferrocarriles es mucho menor que la de las carreteras. Las ruedas y rieles de hierro aumentan la capacidad de carga, pero al mismo tiempo la fricción es relativamente baja.

Las ruedas del tren podrían incluso estar hechas de caucho, como en un automóvil, pero, además del alto costo de mantenimiento, la resistencia a la rodadura sería mucho mayor, requiriendo motores más potentes, lo que incrementaría el costo de transporte.

Soluciones inusuales

Durante la fase de diseño de un ferrocarril, se prevén tantas curvas como sean necesarias para que la tracción, tanto hacia arriba como hacia abajo, sea suficiente y el transporte se realice de forma segura. En algunos casos, la apertura de un túnel se vuelve viable, ya que acaba evitando desvíos muy largos, pero este tipo de solución no siempre resuelve el problema.

Para tales situaciones se inventó el funicular, una solución que no depende de la tracción de las ruedas sobre los raíles. El sistema funciona como un ascensor, donde el peso de una de las composiciones se utiliza para tirar de la otra.

Durante la preparación, los cables de acero se unen a la parte inferior de ambos vagones principales. Si el tráfico no es tan intenso, es posible utilizar un vagón de contrapeso, con agua u otro material suficientemente pesado. Se utiliza un motor intermedio para corregir la diferencia de peso entre los dos vehículos. Por lo tanto, no hay un sistema de tracción dedicado, ya que el desplazamiento se produce equilibrando el peso entre ellos.

Funicular brasileño

Aunque interesante, la solución requiere unas condiciones de terreno específicas y un buen análisis de costes. En Brasil, el funicular más conocido es Paranapiacaba, que conectaba el puerto de Santos con la ciudad de Jundiaí, superando un desnivel de 796,6 metros. en un desplazamiento horizontal de sólo 7,5 kilómetros.

La existencia de esta alternativa en la región, utilizada continuamente entre 1867 y 1976, fue posible gracias a la producción de café. Luego de desactivar su uso para el transporte de carga, el Funicular de Paranapiacaba permaneció en operación como atracción turística hasta 1994, cuando sus operaciones fueron cerradas por completo. La disminución de la demanda de transporte de carga por vía férrea ha hecho que este tipo de solución, aquí en Brasil, pase a la historia.

Los países que tienen una gran parte de su superficie en regiones montañosas continúan recurriendo al sistema, que también permanece activo en las minas. Por ejemplo, recientemente se anunció, en Suiza, la revitalización de un funicular que había estado en uso desde 1933. Utilizado solo para el transporte de pasajeros, supera un desnivel de 743 metros, ¡con pendientes que alcanzan un increíble 110%!

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By memeo

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